Jul 172017
 

Hoe zou jij het vinden als al je harde werk om je boeken op een eerlijke manier onder de aandacht van de lezer te brengen te niet zouden worden gedaan door oplichters? Op z’n zachts gezegd niet leuk, denk ik. Toch is dit wat er momenteel gebeurd op Amazon en dan met name op Kindle Unlimited, Amazon’s service voor abonnementslezen.

Maar waarom zou dat van belang zijn voor self-pubbers uit de Lage Landen, die misschien hun boeken nog niet eens via Amazon aan de man brengen, en al helemaal geen ebooks hebben in Kindle Unlimited?

Het is eigenlijk heel simpel. Als je als Nederlandstalige self-pubber Engelstalige ebooks uitbrengt, dan krijg je met Amazon te maken. Ook is iets dat Amazon overkomt waarschijnlijk ook iets waar Kobo mee te maken krijgt en bovendien in het grotere gedachtegoed van de self-pub revolutie is iets dat onze Engelstalige collega’s overkomt, ook iets waar wij ons zorgen over moeten maken.
Daarom is het van belang en daarom vestig ik er vandaag de aandacht op!

Wat is er aan de hand?
Eerst even wat dingen op een rijtje.

In december 2011 introduceerde Amazon KDP Select, een exclusiviteitsprogramma waar self-pubbers voor konden kiezen als ze een ebook publiceerden op Amazon. Degene die dit deden kregen voordelen, zoals vijf dagen per drie maand je ebook gratis mogen aanbieden, iets dat in combinatie met een goede reclamecampagne veel zichtbaarheid kan opleveren. Self-pubbers die niet kozen voor Select kregen deze voordelen niet.

Uitbetaling van ebooks die verkocht werden Select ging via een grote pot geld, die maandelijks werd verdeeld onder de auteurs die ebooks hadden verkocht. Soms viel dit gunstig uit en soms ongunstig, maar veel auteurs namen dat voor lief. Met Select had je meer kans op zichtbaarheid en daardoor meer verkopen.

Er zat natuurlijk wel een addertje onder het gras, want kiezen voor Select betekende dat je ebook nergens ander te koop mocht zijn als alleen op Amazon. Dus niet op Kobo, of de iStore, alleen Amazon. Het mocht zelfs niet te koop zijn via de eigen website van de auteur.
Deze exclusiviteitsclausule deed (en doet nog steeds) veel stof opwaaien in de Engelstalige self-pub wereld.

In juli 2014 introduceerde Amazon Kindle Unlimited (KU). Een service voor abonnementslezen. Voor $10 per maand konden abonnees zoveel ebooks lezen als ze wilden (maar nooit meer dan 10 ebooks per keer op hun Kindle hebben).
Voor self-pubbers betekende dit dat als ze hun ebook beschikbaar wilden hebben in KU, ze het moesten aanmelden via KDP Select en dus automatisch ook exclusief op Amazon moesten zijn.

Aangezien KU een uitleenservice is en geen verkoopservice, gaat de uitbetaling van ebooks die in KU zijn geplaats via het ‘aantal pagina’s gelezen’ systeem. Pas als de lezer een bepaald percentage van het ebook heeft gelezen komt de auteur in aanmerking voor uitbetaling via de pot geld die vanaf 2011 voor Select werd gebruikt.
Een pot geld, by the way, die in die drie jaar al heel wat leger was geworden, waardoor de bedragen die werden verdeelt ook minder waren geworden (onthoudt dit even voor verderop…)

Wat doen de oplichters?
Een oplichter wil snel geld verdienen, maar er zo weinig mogelijk moeite voor doen. Ze bedachten dus ‘slimme’ dingen om Amazon te laten denken dat ebooks die zij op KU plaatsen geleend en gelezen werden.

In de drie jaar dat KU nu bestaat zijn verschillende types oplichters naar voren gekomen.

  • Zo maakten sommige nep ebooks, met een mooie uitnodigende cover. Op de eerste pagina zetten ze een link met een wervende tekst om lezers zo ver te krijgen dat ze de link aanklikten om dan meteen doorgezet te worden naar het einde van het ebook. Op deze manier dacht Amazon dat het ebook gelezen was en kwam het op de stapel van uit te betalen gelezen ebooks. Op het moment dat de lezer erachter kwam dat het ebook nep was, was het kwaad al geschiedt.
  • Andere oplichters maakte een nep ebook en huurden derden in om deze ebooks te lenen en meteen door te klikken naar het eind. Het ebook werd geregistreerd als ‘gelezen’. Als je maar genoeg derden inhuurt om dit te doen, verdien je als oplichter zoveel geld dat je deze mensen een bedrag kunt uitbetalen voor hun moeite, terwijl je er zelf ook nog genoeg aan overhoudt.
  • Bij een derde vorm van oplichten is het niet meer de oplichter die het nep ebook aanmaakt. In plaats daarvan huurt hij alleen heel veel derden in om te klikken naar het einde van een ebook. Dit wordt een zogenaamde ‘clickfarm’ genoemd.
    De eigenaar van de clickfarm werft auteurs die hun ebook graag wat hoger in de zoeklijsten wil hebben. De auteur betaald een bepaald bedrag voor deze dienst en komt dus zonder er enige moeite voor te doen hoog op de lijst en verdient geld.
    Sommige van deze auteurs hebben echte ebooks en zoeken naar een makkelijker (maar illegale) methode om hun ebook zichtbaar te maken.
    Andere ‘auteurs’ maken het zichtzelf nog makkelijker en creëren nep ebooks. Met deze nep ebooks betalen ze een clickfarm om het hoog op de lijst te krijgen.

Wat doet Amazon hieraan?
Nu komt de crux van het verhaal. Want Amazon doet aan het bovenstaande helemaal niets!

Voorvechter voor self-pubbers wereldwijd David Gaughran is al anderhalf jaar bezig deze oplichtpraktijken aan het licht te brengen. Hij verzameld bewijs en stuurt dit door naar Amazon. Hij heeft lange gesprekken met hooggeplaatste Amazon medewerkers hierover (David is een van de weinige self-pubbers die het voor elkaar heeft gekregen direct in contact te staan met het management van Amazon). Telkens weer vraagt men om bewijs en telkens weer sturen David en ondertussen ook andere self-pubbers de gevraagde gegevens op.
En telkens weer gebeurd er niets!

Nadat er in de laatste maand meerdere ‘auteurs’ met deze oplichtingspraktijken op nr. 1 van de algehele verkochte ebook lijsten kwam (en dit is dus de lijst van ALLE ebooks die op Amazon te koop zijn!), was voor David de maat vol.
Hij schreef een uitgebreide blogpost over dit fenomeen (niet voor het eerst, trouwens) in de hoop dat Amazon nu eindelijk de zaak eens serieus neemt en er wat aan gaat doet.

Wat zijn de gevolgen van de oplichterij?
Het mag duidelijk zijn dat de oplichters met deze praktijken veel geld verdienen. Anders deden ze het niet. En dat geld komt uit de pot geld die maandelijks beschikbaar is voor auteurs die in KU zitten. Omdat een groot deel van het geld naar de oplichters gaat, blijft er minder over voor de oprechte hardwerkende auteurs.
De pot is de laatste jaren sowieso al behoorlijk geslonken, dus nu gaat er nog minder geld naar echte auteurs.

Maar het gaat niet alleen om geld. Amazon is een bedrijf dat zijn reputatie heeft opgebouwd rond ‘een positieve ervaring voor hun klanten’. Maar klanten die erin trappen om nep ebooks te kopen omdat die opeens bovenaan de lijsten staan, hebben geen positieve ervaring.
De oplichtingspraktijken halen niet alleen de reputatie van Amazon naar beneden, maar ook de reputatie van de eerlijke schrijvers die hun ebooks in KU plaatsen.

Doordat de oplichtingspraktijken vooral plaatsvinden in KU, is er nu zelfs een exodus gaande van auteurs die hun ebooks niet meer in KU willen hebben. Men beslist om ‘wijdt te gaan’, dus hun ebooks uit te geven op andere webwinkels.
Ook dit is slecht voor de reputatie van KU, ook al moet ik zelf wel zeggen dat ik altijd een voorstander ben geweest van gepubliceerd zijn op zoveel mogelijk kanalen. Maar het neemt niet weg dat een slechte reputatie van KU, slecht is voor Amazon en wat slecht is voor Amazon in het algemeen is slecht voor de self-pubbers in het algemeen, want of je er nu blij mee bent of niet Amazon heeft de monopolie wat betreft de verkoop van ebooks in de wereld.

Wat moeten wij Nederlandstalige self-pubbers hiermee?
Nu kun je als Nederlandstalige self-pubber zeggen dat het allemaal wat ver van je bed is en dat je toch niet met je ebooks op Amazon zit. Dat klopt misschien, maar er speelt meer.

In februari van dit jaar heeft Kobo de abonnementslees service Kobo Plus geïntroduceerd. Ik heb toen meteen op hun eigen blog de vraag gesteld of Kobo al rekening aan het houden was met oplichters. Hun antwoord was als volgt.

Ik heb geen idee hoe dit gaat uitpakken voor Kobo, maar laten we hopen dat het hen wel lukt om de oplichterij aan banden te houden, want Kobo is een service die heel belangrijk is voor Nederlandstalige self-pubbers en wij hebben er niets aan als ook hun reputatie naar de maan gaat.Maar nog afgezien van de effecten op Kobo, zijn er steeds meer Nederlandstalige self-pubbers die in het Engels schrijven en die dus hun ebooks ook via Amazon aan de man brengen. Voor hen zijn een eventuele keuze voor KDP Select en de gevolgen van de oplichterijen wel degelijk van belang

En kijkend naar een nog groter geheel zijn wij Nederlandstalige self-pubbers onderdeel van een wereldwijde beweging en wordt het zelf uitgeven van boeken steeds serieuzer genomen, mede omdat wij self-pubbers onszelf steeds serieuzer nemen. En hierdoor zijn schrijvers als David Gaughran in staat de belangen van de self-pubbers te behartigen.

De oplichterijen zijn niet een losstaand probleem van de Engelstalige self-pub wereld. Het is een probleem voor iedere self-pubber die zijn vak serieus neemt, of deze nu in het Engels schrijft of in het Nederlands. En door ruchtbaarheid te geven aan wat er gebeurd zal er hopelijk in de nabije toekomst een oplossing worden gevonden voor dit probleem.

Je kunt David’s post over dit onderwerp hier lezen: Scammers Break The Kindle Store

Aanverwante blogposts:

***

Illustratie via abonnement op iClipart

Feb 252017
 

Na Amazon is nu ook Kobo begonnen met een abonnementsservice voor lezers, dit in samenwerking met Bol.com. Wat betekent dat eigenlijk voor ons self-pubbers? Komen onze ebooks ook in aanmerking voor deze service? En zo ja, hoeveel krijgen we daar dan voor betaald?

Amazon lanceerde in juli 2014 Kindle Unlimited voor hun Amerikaanse lezers, iets wat nogal grote gevolgen had voor self-pubbers wereldwijd. De vraag is nu welke impact Kobo Plus gaat hebben op self-pubbers en of Kobo heeft geleerd van de fouten van Amazon.

Wat is Kobo Plus?
Kobo Plus is een abonnementsservice waar lezers voor een maandelijks bedrag van €9,99 onbeperkt ebooks kunnen downloaden en lezen. Dit is voordelig voor hen, vooral als ze veel lezen.
Kobo Plus is alleen beschikbaar voor Nederlandse en Belgische lezers. Zij kunnen het abonnement afsluiten via zowel Kobo als Bol. De eerste 30 dagen zijn gratis.

Welke ebooks zitten er in Kobo Plus?
Volgens eigen zeggen bevat Kobo Plus 40.000 titels, waarvan 16.000 in het Nederlands. Of daar ook titels van grote traditionele uitgevers bij zijn, is niet bekend. Deze zijn niet altijd te porren voor abonnementsservices, zoals blijkt uit Kindle Unlimited, dat voor 95% gevuld is met titels van self-pubbers.

Uiteraard is daar niks mis mee, maar aangezien de Nederlandstalige self-pub wereld nog in de kinderschoenen staat, zullen veel lezers die een abonnement nemen op Kobo Plus verwachten dat er grote namen van grote uitgeverijen tussen zullen zitten.

Ik wil mijn ebook op Kobo Plus hebben. Hoe doe ik dat?

  • Self-pubbers die hun ebooks rechtstreeks uitgeven via Kobo Writing Life, kunnen per ebook aangeven of ze dat ebook in Kobo Plus willen aanbieden of niet.
  • Self-pubbers die via Smashwords naar Kobo worden gedistribueerd, komen vooralsnog niet in aanmerking voor Kobo Plus (zie hiervoor de Engelstalige comments bij de blogpost over Kobo Plus op Kobo Writing Life).
  • Draft2Digital is wél bezig met een manier om hun schrijvers te laten kiezen of ze mee willen doen met Kobo Plus of niet.
  • Op dit moment lijkt het nog niet mogelijk om via Brave New Books ebooks aan te bieden voor Kobo Plus.

Als je een ebook aanmeld voor Kobo Plus, ben je verplicht het tenminste zes maand aangemeld te houden. Om het ebook te verwijderen heb je een maand opzeg termijn. Meer hierover in de ‘kleine lettertjes’ (dit is in het Engels).

Geen exclusiviteit vereist!
In tegenstelling tot Kindle Unlimited is er voor het meedoen aan Kobo Plus GEEN exclusiviteit vereist. Dat wil zeggen dat je ebooks ook gewoon via andere webwinkels te koop mogen zijn en niet alleen via Kobo of Bol. Dat is goed nieuws en een belangrijk punt waarin Kobo Plus zich onderscheidt van Kindle Unlimited.

Hoe zit dat met de royalty’s?
Net als bij Kindle Unlimited wordt een ‘verkoop’ pas geregistreerd als de lezer 20% van het ebook gelezen heeft. Met andere woorden, als een lezer je ebook download en na 10% ophoudt met lezen, krijg je niets betaald. Zaak dus zulke goede ebooks te schrijven dat men doorleest, maar dat zou eigenlijk vanzelfsprekend moeten zijn…

Dit ‘systeem’ van uitbetalen heeft bij Kindle Unlimited grote problemen opgeleverd. ‘Bad guys’ vonden namelijk een manier om lezers zover te krijgen dat ze na het openen van het ebook meteen doorklikten naar het eind. Hiermee werd het ebook onmiddellijk als ‘gelezen’ geregistreerd, terwijl dat dus niet het geval was.
Vaak waren de ebooks van deze slechteriken ook nog eens nep ebooks, met pakkende titels, die alleen bedoeld waren lezers meteen naar het eind te laten klikken.

Eén van de maatregelen die Amazon nam om dit te voorkomen was om alle self-pubbers te dwingen in hun ebooks de inhoudsopgave aan het begin te plaatsen, terwijl het juiste de gewoonte was geworden de inhoudsopgave aan het eind te plaatsen. Deze maatregel gold dus voor iedereen en niet alleen schrijvers die ervoor kozen om exclusief te gaan en mee te doen met Kindle Unlimited.

Dit lijkt misschien een onbeduidend probleem, maar aangezien self-pubbers in de loop der tijd leerden om de voorkant van hun ebook zo ‘schoon’ mogelijk te houden, werden ze nu gedwongen hun inhoud terug te plaatsen naar het begin. Dit word alom gezien als een stap terug voor de indies (zie voor meer hierover: De perfecte preview van je ebook.)

Ik heb momenteel een vraag uitstaan bij Kobo om te weten te komen wat zij van plan zijn te doen tegen dit soort manieren van het manipuleren van het gelezen gedeelte van het ebook.

Wat krijg ik betaald?
Het is onmogelijk van te voren aan te geven hoeveel een schrijver betaald gaat worden voor hun gelezen ebooks in Kobo Plus.
Dit komt omdat er maandelijks een ingewikkelde berekening plaatsvindt, waar een ‘price factor’ uit voort komt, die wordt toegepast op de gelezen ebooks.

De hoogte van de price factor hangt af van het aantal abonnementen in die maand en hoeveel ebooks er in de maand gelezen zijn. Omdat deze gegevens maandelijks veranderen, zal de price factor ook maandelijks anders zijn, waardoor de uitbetaling ook veranderd.

In elk geval wordt aan het eind van elke maand de price factor bekend gemaakt en automatisch via het Kobo Writing Life dashboard wordt dan zichtbaar hoeveel de individuele schrijver heeft verdiend. Betaling vind vervolgens 90 dagen later plaats, zoals dat ook met reguliere verkopen het geval is.

Hieronder een screencap van het Kobo Writing Life blog over de berekening van de price factor. Dit geeft m.i. een zeer rooskleurig beeld van de uit te betalen royalty’s aangezien ze ervan uitgaan dat de normale verkoopprijs van het ebook €7,43 is (een slimme self-pubber prijst zijn ebook veel lager…). Bovendien wordt er een ‘gelezen’ factor gebruikt van 100 ebooks, iets dat veel self-pubbers bij lange na niet zullen halen per maand.

Ik twijfel of ik wel mee wil doen
Ben je een Nederlandstalige schrijver en publiceer je rechtstreeks via Kobo Writing Life, dan zou ik niet weten waarom je niet mee zou doen. Je wordt er niet slechter van, want je ebooks blijven ook nog gewoon te koop voor de lezers die geen abonnement hebben. En wellicht hadden de lezers mét abonnement anders je ebook wel nooit ‘gekocht’. Naamsbekendheid kan nooit kwaad, ook al verdien je er niet zoveel aan.

Ben je een Engelstalige schrijver die rechtstreeks via Kobo Writing Life publiceert, zou je ook mee kunnen doen, alleen zou ik dan minder verwachtingen hebben. Lezers in de Lage Landen beginnen nog maar pas aan ebooks te wennen, laat staan dat ze al in het Engels gaan lezen.
Maar aangezien Kobo zelf heeft toegegeven dat ze wellicht in de toekomst Kobo Plus gaan uitbreiden naar andere (Engelstalige) landen, is het misschien al goed mee te liften.
Er is geen exclusiviteit vereist (m.i. een groot voordeel ten opzichte van Kindle Unlimited), dus weinig is er niet te verliezen.

Of Kobo Plus een succes zal worden zal voor een groot deel afhangen van het aanbod van de ebooks. Hopelijk zijn de lezers in de Lage Landen enthousiast, want dan bestaat de kans dat Kobo Plus in de toekomst uitgebreid gaat worden. En dit met name zou een goede ontwikkeling zijn als een tegenhanger van Amazon’s Kindle Unlimited.

Aanverwante blogpost:

***

Illustraties via abonnement op iClipart